MODELANDO LA Fleet Air Arm

Uno de mis objetivos favoritos de modelacion es la Aviacion Naval, una tarea dificil, costosa y que ha llevado muchos años, encontrar informacion y transformarla en un modelo fisico es tardado, uno de mis objetivos favoritos fue la Fleet Air Arm = Arma Aerea de la Flota, de la Royal Navy Britanica, una de las mas importantes y mas infortunadas de las armas aeronavales del mundo. En este sitio se reune toda mi informacion, he perdido bastante, tenia una coleccion decente de modelos de los inicios y de la decada de los veintes y treintas, pero se perdieron en mi ultimo divorcio.

La Fleet Air Arm ha tenido una historia de extraordinarios logros, que sin embargo, no han impedido que haya desaparecido totalmente un par de veces en la historia, ellos fueron los que crearon todos los conceptos que ahora nos parecen tan normales, cubiertas de vuelo despejadas en buques especiales, aterrizaje por medio de alambres dispuestos horizontalmente, cubiertas anguladas, ayuda de luces para el aterrizaje, y un enorme etcetera; la Fleet Air Arm surgio en una epoca en que el Imperio Britanico era la potencia mas grande del mundo, las ideas dominantes eran el gran cañon en un buque blindado, en una palabra, el Acorazado, cada vez los cañones tenian mas alcance, cuando se llego a las 12 pulgadas empezo a ser evidente que seria dificil ubicar los blancos a tan gran distancia, a mas de 15 kilometros es casi identico un splash antes y despues del blanco, los aviones aun eran juguetes caros, cuando se sugirio la idea de que un avion podria observar con mayor claridad, volando cerca del blanco, el primer avion de la Fleet Air Arm fue un dirigible en 1909, y se entrenaron algunos pilotos, sin embargo en 1912 se amalgamaron los servicios en uno unificado, la primera desaparicion de la aviacion aeronaval.

Durante la Primera Guerra Mundial, se recreo una aviacion naval, el Royal Naval Air Service, equipado principalmente con aviones terrestres y un reducido numero de hidroaviones embarcados, a menudo usando los mismos aviones que el Royal Flying Corps, sin embargo tambien surgen nuevas ideas, el primer portahidroaviones entra en servicio y se inicia la construccion del primer portaaviones, el HMS Furious, aunque solo un Crucero de Batalla con pistas de aterrizaje a proa y popa, fue el inicio del camino por el que aun caminamos hoy. En la Primera Guerra se llevan a cabo principalmente operaciones terrestres, a pesar de ello, aparece el torpedo aereo y se planifica el primer ataque aeronaval contra la flota alemana, usando el Sopwith Pup, el HMS Furious resulta un desastre, pero no asi el HMS Argus, el "barco plancha", que resulta ser el primer portaaviones exitoso, aun asi hay mucho que aprender e inventar, mientras que los primitivos biplanos del periodo podian aterrizar practicamente en cualquier parte debido a su baja velocidad, el apontaje en el buque no debia representar problemas especiales, pero no es asi, mantener alineado un avion al aterrizar y garantizar que se detenga son problemas que cobran la vida de varios pilotos, finalmente viene la idea de cables en la cubierta y ganchos de apontaje, que solucionan el problema, el primero de muchos que se resolveran en los portaaviones de la Royal Navy.

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El ultimo caza convencional en servir en la Royal Navy fue el FG.1 Phantom (F-4K)

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Durante la Primera Guerra Mundial, se creo un Servicio Aereo Naval, que fue absorbido por la R.A.F. en la posguerra.

El fin de la guerra, vino acompañado de la natural disminucion de recursos economicos, despues de todo, era la guerra que acabaria con todas las guerras, la Royal Navy ceso casi todsa experimentacion, pero continuo con la construccion de los portaaviones HMS Eagle, HMS Couragerous y HMS Furious, el futuro se veia brillante, existia un avion naval especializado, el Sopwith Pup, armas desarrolladas y una incipiente filosofia de la aviacion naval, todo ello tuvo que ser abandonado, el 1° de abril de 1924 el gobierno decidio unificar toda la aviacion militar en un arma aerea separada, habia nacido la R.A.F., lo cual significaba que la Royal Navy perderia el control de su arma aerea, y peor aun, la RAF empeñada en su propia supervivencia, dedico poca atencion al desarrollo de la aviacion naval por los proximos quince años, los aviones navales fueron vistos como adaptaciones mal hechas de aviones terrestres, y de hecho practicamente todo bombardero fue diseñado con una funcion secundaria de torpedeo hasta casi finales de los treintas, los cazas eran modificaciones pesadas de los terrestres, en vez de ser diseños optimizados para el mar, la aviacion naval se atraso con respecto a las de otros poderes navales del mundo, la USN y la Marina Imperial Japonesa aprendieron todo de los britanicos, pero pronto superaron a sus maestros, tanto en numero como en capacidades.

El 24 de mayo de 1939 finalmente se logro que la Fleet Air Arm regresara al mando del Almirantazgo, demasiado tarde para reequiparse y reentrenarse para la guerra, los aviones eran obsoletos y no respondian a ninguna teoria naval, los portaaviones eran viejos y mal equipados, habia muy pocos aparatos y ningun esquema de entrenamiento, con la llegada de la guerra se descubrio el poder de la aviacion, por desgracia fueron los britanicos los que mas lo resintieron, si bien algunos Skuas lograron hundir un crucero aleman al principio de la guerra por medio del bombardeo en picado, fueron los buques britanicos frente a Noruega y Dunkerque, los que sufrieron terriblemente, habia muy pocos cazas para defender a la flota y las operaciones antisubmarinas eran inadecuadas, al inicio de la guerra se perderian dos portaaviones de linea por ataque submarinos, con sus valiosisimos pilotos, en 1940 la situacion era poco menos que desesperada, las bajas habian sido terribles, se habian perdido unidades enteras, los pocos escuadrones se componian de pocos aviones y menos tripulaciones, para la primer ofensiva de la guerra, el ataque a Tarento, fue necesario reunir los restos de 5 escuadrones para formar el nucleo de ataque, de antidiluvianos torpederos Swordfish, sin proteccion de caza, los pocos Skua fueron retirados y reemplazados con Fulmars o Sea Gladiators, que dificilmente podian alcanzar a los modernos bombarderos medios italianos. Aun asi, los aviones de la Fleet Air Arm lograron cambiar la historia, y escribieron no pocas paginas gloriosas en esos desesperados dias, Malta fue defendida por tres Sea Gladiators, el ataque a Tarento cambio la historia de la guerra en el mar, a cambio de dos aviones, se mando al fondo dos acorazados, se daño varios mas y se le infundio un terror enfermizo a la Regia Marina a los aviones britanicos.

Quizas el mas extraordinario avion de ese momento fue el Swordfish, no solo mantuvo a raya a la Flota Italiana, fue un ataque de los aviones del HMS Ark Royal el que daño el timon del acorazado DKM Bismarck, permitiendo a la flota britanica alcanzarlo y mandarlo al fondo, tambien fue el avion que comenzo el largo camino de la victoria en la lucha antisubmarina. Ademas se hicieron esfuerzos desesperados para reforzar su caza embarcada, todo avion posible fue introducido al servicio, los Skuas eran en teoria aviones polivalentes, cazas y bombarderos en picada, en lo ultimo eran muy eficientes, en lo primero fueron un desastre, lentos y poco maniobrables, el Sea Gladiator solo fue una medida desesperada, el lento biplano no podia competir con ninguno de los cazas monoplanos de los paises del eje, el Fulmar fue el primer caza naval, diseñado como tal, y fue un medio desastre, la idea de que debia de llevar piloto y navegador parecia sensata, pero como los demas cazas biplazas de la guerra, resulto muy lento, poco maniobrable y demasiado pesado para enfrentarse a los veloces Me-109 y MC 202, y encima de todo, no habia suficientes navegadores para equipar a todos los escuadrones, y el asiento trasero a veces iba solo. Se hicieron versiones navales del Hurricane y del Spitfire, que nunca serian totalmente satisfactorias, sin embargo un par de situaciones cambiaron esto, los griegos habian comprado 20 cazas F4F-3 Wildcat, de forma tan apresurada que el gobierno nortemaericano tuvo que sacarlos de los stocks de los Marines, pintar apresuradamente los circulos griegos sobre las estrellas norteamericanas y enviarlos en el primer buque disponible, pese a toda la prisa, el pais cayo ante los alemanes mientras los aviones aun estaban en el mar, el pedido fue desembarcado en Inglaterra, que se encargo de estos aviones, llamandolos Marlett Mk I, descubrieron que eran superiores a todo lo que tenian en sus portaaviones, a partir de ese momento la Fleet Air Arm prefirio los diseños norteamericanos, y se rearmo en concordancia, cazas norteamericanos navales, (que en ese momento eran los mas modernos del mundo), torpederos norteamericanos Avenger y algunos Barracuda de diseño britanico, el bombardeo en picada fue abandonado dentro de la doctrina tactica britanica, y no es ninguna sorpresa despues de el gran exito en Taranto, los viejos aviones se aprovechaban muy bien, los Swordfish y Sea Hurricane fueron asignados a la lucha antisubmarina, la cual se gano, en buena medida gracias a los portaaviones de escolta de la Royal Navy.

En el Extremo Oriente, la guerra iba mal, la nueva escuadra enviada a la zona, el HMS Prince of Wales y HMS Repulse fueron enviados al fondo por no tener cobertura aerea, la flota se retiro a la costa africana y abandono el Indico hasta 1944, cuando la flota, equipada con aviones norteamericanos y Sea Spitfires logro destruir todo objetivo japones que encontraron, la guerra termino con una estandarizacion de la Fleet Air Arm con los procedimientos de la USN, el grave problema del adiestramiento no se resolvio sino hasta 1943, cuando los primeros pilotos egresados del programa de entrenamiento imperial empezaron a ser entrenados, en las facilidades norteamericanas de la costa este, se habi logrado un sistema muy eficiente, los pilotos eran adiestrados en Estados Unidos, con veteranos de la guerra del pacifico, en aviones avanzados, se creaban los escuadrones y se asignaban al primer portaaviones britanico que llegara, el cual o los llevaba al combate o los transportaba a Inglaterra, donde los buques de la Home Fleet o de la Mediterranean Fleet regresaban regularmente a reequiparse y repostar.

La posguerra vio las restricciones economicas mas graves, despues de todo Inglaterra era una potencia en bancarrota, el enorme plan de construccion naval se cancelo, muchos de los buques fueron vendidos a otros paises, la influencia de los diseños norteamericanos siguio por un tiempo, pero los fabricantes britanicos volvieron por sus fueros, se crearon avanzados aparatos navales, el Sea Fury fue el primero, las invenciones se continuaron, la ayuda por luces y la cubierta angulada, el primer jet aterrizo en un portaaviones britanico el HMS Ocean, cuando un Sea Vampire aterrizo en una cubierta especialmente preparada con caucho; en los cincuentas participo en la guerra de Corea y en la emergencia Malaya, ademas de la invasion de Suez, se introdujeron jets en forma normalizada, el Sea Vixen, el Scimitar, el turbohelice Gannet, y una creciente cantidad de helicopteros. Los sesentas vieron los magnificos Buccaneer y el Phantom, sin embargo el costo de mantener los portaaviones era cada vez mas alto, un preocupado gobierno decidio eliminarlos, en terminos del costo, la marina perderia ottra vez su arma aerea, por casi diez años; con algo de maña politica, el Almirantazgo logro conservar uno, el HMS Hermes, disfrazado de buque de asalto anfibio y construir otro, el "crucero de cubierta despejada" HMS Illiustrous, equipado con Sea Harriers, que entro en servicio justo a tiempo para participar en la campaña de las Falklands, donde un puñado de Sea Harriers dieron cobertura aerea a la flota, permitiendo las operaciones navales en el lejano Atlantico Sur, la entrada en servicio de otros dos nuevos portaaviones se siguio en los siguientes años, pero el hacha de los politicos volvio a aparecer, despues de que la Royal Navy interviniera con exito en las operaciones de los Balcanes, Irak y Afghanistan, sorprendentemente decidieron eliminar nuevamente los aviones de la Fleet Air Arm, la cual esta otra vez reducida a una fuerza de helicopteros.

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